Manolete S. Moscoso, Ph.D.

Estres Cronico & Enfermedad

NUESTRA POSICION CIENTIFICA ACTUAL ACERCA DEL ESTRES

Estres es un termino sumamente ambiguo, el cual presenta muchas connotaciones y muy poca utilidad para entender como el organismo se adapta a las demandas de la vida diaria (daily hassles) y a situaciones catastroficas que ocurren de manera esporadica (major life events).

Para muchos, el concepto de estres refleja un estado indeseable de preocupacion, temor, irritabilidad, tristeza y dificultad para manejar adecuadamente las situaciones que causan frustracion.  Para otros, el estres es un reto que motiva a la obtencion de logros y metas en la vida.

En el primer caso, nos referimos a un termino muy popular denominado “estresado”, el cual sugiere la naturaleza cronica de un estado negativo reconocido clinicamente como “Distres Emocional Percibido”. Esta  forma de conceptualizar al estres que incluye la experiencia del distres emocional percibido en un periodo prolongado de tiempo, lo denominamos Estres Cronico.

Nuestra posicion cientifica en base a evidencia empirica disponible en la actualidad, nos permite reconocer que el estres no es necesariamente una experiencia nociva, siempre y cuando se entienda que la percepcion del evento determina lo que es estresante. El estres es una condicion inevitable en la existencia humana y estimula la obtencion de metas personales, preparando al organism para actuar de manera mas efectiva ante las exigencies del ambiente. En este sentido, el estres es positivo por cuanto permite aprender  y desarrollar un buen nivel de resiliencia.

La Respuesta Fisiologica del Estres

La respuesta del estres, tambien conocida como “fight-or-flight”, nos permite reaccionar ante una situacion de emergencia con todo nuestro potencial fisico, superar el peligro y lograr un estado de adaptacion ante las circunstancias que nos rodea.  Esta situacion de amenaza, mejor conocida como estresor, activa una respuesta fisiologica protectora, la cual se inicia en el cerebro a traves del eje hipotalamo-pituitaria-suprarrenal (HPA axis) produciendo hormonas glucocorticoides, especialmente cortisol, ademas de catecolaminas tales como la adrenalina y noradrenalina.  

Estas hormonas generan un aumento en la concentracion de glucosa en la sangre facilitando un mayor nivel de energia, oxigeno, alerta, poder muscular y resistencia al dolor; todo esto en cuestion de minutos.  La liberacion de dichas hormonas permite una comunicacion inmediata con el sistema nervioso autonomo, a traves de los sistemas simpatico y parasimpatico permitiendo enlazar el fenomeno del estres con los aspectos psicofisiologicos de la emocion y poner al cuerpo en estado de alerta, preparandolo para luchar o huir. Asi mismo, el cortisol facilita la preparacion del sistema inmune para manejar sus defensas contra bacterias, viruses, heridas, e inflamaciones.

Los mecanismos psicofisiologicos de la respuesta del estres juegan un  rol primordial en el proceso de adaptacion y supervivencia.  El incremento de ansiedad, cortisol, adrenalina y otras hormonas generadas durante una situacion de estres es esencialmente protectora  y de mantener el equilibrio homeostatico.  Este principio de homeostasis fue el concepto central en el modelo de estres de Cannon, refiriendose a la estabilidad de los sistemas fisiologicos que mantienen la vida.

Todos los sistemas reguladores de glucocorticoides, catecolaminas y hormonas responden a situaciones de estres agudo con el proposito de proteccion y adaptacion del organismo.  Cuando estas situaciones de estres agudo son repetitivas o generan intervalos de larga duracion, el organismo reacciona de manera opuesta, produciendo una excesiva utilizacion o manejo ineficiente de dichas sustancias quimicas y determina el comienzo de sintomas clinicos que tipicamente caracterizan lo que conceptualizamos como estres cronico.

El Estres Cronico

Las tres interrogantes centrales en el estudio del estres representan un reto cientifico, en el cual necesitamos entender: (1) En que momento, y como, la reaccion psicofisiologica provocada por el estres deja de ser protectora del proceso homeostatico y favorecer la adaptacion, para convertirse por el contrario, en efecto nocivo para la salud y el bienestar ? (2) Como es posible que el mismo mecanismo destinado a protegernos y mantener el principio de homeostasis, tome un curso opuesto y comienze a  deteriorar la salud del individuo? (3) Que podemos hacer, en este ultimo caso, para prevenir y controlar los efectos nocivos del estres cronico sobre la salud?

Una Nueva Vision Acerca del Estres

En las dos ultimas decadas se ha producido un significativo progreso en el campo de la psiconeuroinmunologia, en el cual se reconoce como ciertos estilos de vida y excesos producen un impacto negativo en la salud fisica y mental del individuo causando un significativo numero de enfermedades de caracter especifico.

El impacto del ambiente social sobre la salud resulta del hecho que el cerebro y el cuerpo se encuentran en un sistema de comunicacion multiple a traves del Cerebro, sistema nervioso, sistema endocrino y sistema inmune.  Son estos cuatro sistemas los que proveen proteccion con el proposito de lograr un equilibrio homeostatico ante una situacion aguda de estres; Sin embargo son estos mismos sistemas los que contribuyen a crear un impacto negativo sobre el organismo durante la experiencia de estres cronico, estimulando a la vez estilos de vida poco saludables que unicamente contribuyen a empeorar tal situacion.

Impacto Negativo del Estres Cronico

Las diferencias conceptuales entre una situacion aguda de estres y el estres cronico facilita la reinterpretacion el Syndrome de Adaptacion General de Selye.  Esta nueva reinterpretacion, en base a estudios de investigacion recientes, nos permiten concluir que son los mediadores del estres-Catecolaminas, Glucocorticoides  y Citoquinas pro-inflamatorias- los que generan un cambio de 180 grados debido a los efectos acumulativos ”estresantes” de la vida diaria, causando un desbalance en el organismo y alterando el equilibrio homeostatico.

Los efectos acumulativos del estres cronico resultan en la alteracion de los mediadores primarios de la respuesta del estres, por mencionar los principales: Cortisol, adrenalina, insulina, vasopresina, endorfinas y citoquinas, reflejando un aumento en la produccion de algunas de ellas, o una insuficiencia en la liberacion de otras.  Esta alteracion en los sistemas regulatorios productoras de glucocorticoides y hormonas producen un desgaste en las funciones del cerebro, sistema nervioso, sistema endocrino y sistema inmune predisponiendo al desarrollo de alteraciones fisicas y mentales.

En este sentido, observamos que el estres cronico produce alteraciones en neuronas del hipocampo resultando en problemas de la memoria.  Asi mismo, observamos una supresion de las defensas del sistema inmune y toda una constelacion de sintomas psicofisiologicos como fatiga de las glandulas suprarrenales, causado por la reduccion de cortisol.

El estres cronico, ademas,  tiene una influencia directa en alergias respiratorias, particularmente asma, asi como tambien tiene implicancias en los problemas de  insomnia,  hipertension,  artritis reumatoide causado por la elevacion cronica de citoquinas pro-inflamatorias, depresion y fatiga cronica causada por una reduccion en los niveles de cortisol.  Desde el punto de vista metabolico, el estres cronico induce al consumo excesivo de calorias generando el incremento de cortisol, glucosa e insulina, lo cual  promueve la obesidad, diabetes tipo 2, y problemas cardiovasculares.

Estres Cronico y Estilo de Vida

El cerebro no solamente tiene un enorme control sobre los sistemas autonomo, endocrino e inmune en la regulacion de neurotransmisores, glucocorticoides, hormonas y citoquinas, sino tambien sobre la conducta. Esta es responsable directa de nuestros estilos de vida.  Por lo tanto, nuestra conducta puede ayudarnos escoger estilos de vida que favorecen la reduccion del estres y mantener un buen nivel de calidad de vida, o por el contrario, podemos asumir estilos de vida que contribuyen a experimentar un mayor nivel de estres y desarrollar un patron conductual caracterizado por reacciones y sintomas de estres cronico.

Ejemplos de estilos de vida que exacerban el estres cronico son el consumo de tabaco, excesivo consumo de alcohol, excesivo consumo de calorias y grasas saturadas, falta de entrenamiento fisico, largas horas de trabajo, pocas horas de sueno, y una falta de actividades relacionadas con la relajacion y descanso personal.  El afrontamiento del estres cronico implica la participacion en actividades que promuevan la salud y la calidad de vida del individuo.  La participacion en actividades que incluyan un programa nutricional balanceado, sumado a programas de ejercicios fisicos, y tecnicas que facilitan la respuesta de relajacion son vitales y de gran necesidad.

La practica de tomar conciencia y prestar atencion ( Mindfulness ) a los patrones conductuales y procesos fisiologicos observables del estres cronico, facilita la labor preventiva y el cambio en el estilo de vida.   En este sentido, la practica de Terapia Cognitiva Centrada en Mindfulness ha ganado un gran nivel de aceptacion en el campo de la psiconeuroinmunologia con el fin de reducir el estres cronico y modificar el estilo de vida de individuos que experimentan serios problemas de salud causados por el estres.

Manejo del Estres Cronico Basado en Mindfulness

El manejo del estres cronico a traves de la Terapia Cognitiva centrada en Mindfulness permite el aprendizaje de la Respuesta de Relajacion, asi como un conocimiento mas profundo de la propia sintomatologia que caracteriza los estados de estres cronico.  La practica de Mindfulness nos permite centrar nuestra atencion y conciencia en nuestro cuerpo, a traves de la respiracion; En nuestra mente, a traves del pensamiento; y en nuestro entorno, a traves de nuestros sentidos. (Para mayor informacion “hacer click” a Entrenamiento Mindfulness en este mismo website).

Mayor informacion en nuestra linea de investigacion sobre el estres cronico y sus efectos en la salud del individuo, la encuentra en los siguientes articulos publicados en Espanol:

Book Libro: Medicion de las Emociones en Medicina y Psicologia, 2013.  

Stress & Immunity Liberabit

El Estres Cronico & MBSR 2010

Distres Emocional Percibido

 

USF Research

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